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L'histoire du rhum partie 2

Dans la première partie, vous avez déjà pu lire comment le rhum a été créé. Dans cette deuxième partie, nous approfondirons le développement ultérieur du rhum et la manière dont cette boisson a marqué l'histoire moderne.


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L’invention du rhum repose peut-être sur l’ingéniosité des esclaves des plantations, mais son développement ultérieur repose sur la nécessité. Le commerce entre les Caraïbes et l’Europe battait son plein, ce qui générait également des tensions. Les nations se sont battues pour la possession ou la conservation de leurs territoires et, dans ce chaos, les signes de piraterie se sont également multipliés. Compte tenu de la valeur des marchandises échangées, cela était bien sûr logique. Pour protéger ce commerce, et surtout pour maintenir leur pouvoir, de nombreux pays envoyèrent leurs marines dans le Nouveau Monde avec l'intention de rétablir l'ordre et de protéger leur territoire.

À bord des navires de la marine britannique, il y avait toujours suffisamment d'alcool pour effectuer la traversée de l'océan. Il y avait toujours de l'eau, de la bière et une boisson forte (généralement du brandy ou du gin) à bord. L’eau est rapidement devenue impropre à la consommation et a donc dû être consommée en premier. Puis vint la bière. Cette bière était fortement houblonnée (d'où l'IPA) pour lui permettre de se conserver plus longtemps. Une fois la bière partie, des spiritueux ont été fournis. Celui-ci pouvait être stocké indéfiniment et était également stocké en quantité suffisante pour avoir suffisamment de boissons à bord au retour.

Le fait que les spiritueux puissent désormais également être fabriqués sur place signifiait que moins de stocks devaient être prélevés sur le chemin. Il s’agit d’une économie d’espace bienvenue, en particulier pour les navires de guerre et commerciaux. Cela a permis de prendre plus de barils de poudre, plus de soldats ou plus de marchandises commerciales. Le rhum est alors devenu un moyen de mener des échanges commerciaux et des guerres de plus en plus efficaces.

Saviez-vous?

Boire du rhum à bord d’un navire de la marine britannique est une pratique qui perdurera jusqu’en 1970 ? Pour limiter l'abus d'alcool, le rhum était dilué avec de l'eau, une recette connue sous le nom de « Grog ». Ce n’est pas illogique, puisque le rhum contenait alors beaucoup plus d’alcool : la poudre à canon devait toujours s’enflammer, même si elle était trempée dans du rhum. C'est pourquoi le rhum a été testé pour voir s'il était « résistant à la poudre » ou «résistant à la marine ». Cela signifie un pourcentage d'alcool de 54,5%vol et 57%vol respectivement. Plus fort que les 40% vol que possèdent aujourd’hui la plupart des rhums.


Sur le chemin du succès

L'avancée du rhum avait commencé. Les marins ont pris goût au Rhum et ils ont également emporté ce goût avec eux dans les autres colonies et dans le Vieux Monde. L’Angleterre et par extension l’Europe entrent en contact avec le Rhum et le succès est énorme. C'était une alternative bienvenue aux autres boissons et était relativement bon marché, car elle est essentiellement fabriquée à partir des déchets résiduels de la production de sucre. Le commerce du tabac, du coton et du sucre s'est donc élargi avec celui du rhum. La demande de rhum était également élevée en Nouvelle-Angleterre (aujourd’hui les États-Unis). Avec une consommation de plus d'un litre de Rhum par semaine et par personne, le rhum était devenu une boisson si populaire que des distilleries surgirent dans cette nouvelle colonie britannique. La première distillerie a été construite à Staten Island, la seconde à Boston. Les distilleries importaient de la mélasse des Îles et produisaient du Rhum destiné à la consommation intérieure, mais aussi à l'exportation. Un deuxième triangle commercial est né : le rhum va de la Nouvelle-Angleterre à la côte ouest africaine, les esclaves vont de l'Afrique aux Caraïbes et la mélasse retourne en Nouvelle-Angleterre. Un triangle commercial qui va encore une fois générer beaucoup d’argent au détriment de la vie de nombreux esclaves africains. Avec le triangle commercial précédent, un système économique est créé qui explique encore aujourd'hui la richesse de toutes les nations impliquées.


Rumeur !

Le mot Rum vient très probablement du mot Rumbullion, qui signifie « rébellion ». Cela exprime le caractère rebelle du Rhum et hantera cette boisson pendant de nombreuses années encore. Tout au long de l’histoire, le rhum est devenu la boisson du soulèvement, de la rébellion, du refus d’accepter l’autorité. Cela explique aussi l'association des Pirates et du Rhum.

Rhum et Pirates

Pirates et Rhum, on croirait qu'ils ont toujours été là. Pourtant, le lien fort entre les deux que nous voyons aujourd'hui dans des films comme Pirates des Caraïbes est basé sur une histoire intitulée L'Île au Trésor dans laquelle d'autres clichés, comme une jambe de bois et un cache-œil, trouvent également leur origine. C’est un fait que les pirates buvaient aussi du rhum. La plupart ont fait carrière dans la Marine avant de se lancer dans la piraterie. Pourtant, étant donné l’importance économique du rhum, il est très peu probable qu’ils en boivent uniquement, et en grande quantité. Le vendre était bien plus lucratif que le consommer.

Capture du pirate, Barbe Noire, 1718

Le rhum va bientôt provoquer un soulèvement. Un soulèvement qui a encore aujourd’hui des conséquences importantes.

Compte tenu de la forte consommation de rhum en Nouvelle-Angleterre, plus d'un litre par semaine et par personne, l'importation de mélasse était indispensable et l'origine de la substance brune n'a donc pas été examinée. La mélasse était importée de toutes les plantations susceptibles de l'approvisionner, qu'elles soient françaises, espagnoles, britanniques ou portugaises. Cela n'était pas du goût du gouvernement britannique, qui investissait beaucoup d'argent dans la protection et l'expansion de la colonie, mais recevait de moins en moins en retour. Au contraire : les coloniaux s’enrichissent de plus en plus grâce à la production et à la vente de rhum en Europe. Pour y mettre un terme, le gouvernement britannique a instauré une taxe sur la mélasse. Cette taxe n'a pas été bien accueillie par les colons et ils ont eu recours à la désobéissance civile, avec pour résultat que la taxe n'a jamais été payée et que le gouvernement britannique a perdu encore plus d'argent. 30 ans plus tard, l’Angleterre réessaye. Avec cette fois une taxe sur le sucre (et donc de facto aussi sur la mélasse et le Rhum). Cette fois, un contrôle plus strict fut imposé sur le paiement de cette taxe, quoique moindre, ce qui signifiait que le caractère lucratif de l'industrie du sucre, de la mélasse et du rhum était perdu. Il y a eu une augmentation très rapide du prix du rhum, couplée à une pénurie générale de cette boisson. L’obéissance civile a soudainement cédé la place à la rébellion et ce soulèvement de masse a conduit à l’indépendance américaine. Désormais, mieux vaut fêter le 4 juillet avec un verre de Rhum à la main !

Rhum américain

Aujourd’hui les Etats-Unis disposent encore d’une importante production de Rhum. Dans le passé, la production de rhum reposait sur l'importation de mélasse, aujourd'hui la production repose principalement sur la culture locale de la canne à sucre. Aujourd’hui, on trouve de nombreuses plantations de canne à sucre en Louisiane. Pourtant, la présence de la canne à sucre aux États-Unis repose sur une coïncidence : après un soulèvement d'esclaves en Haïti, certains esclaves avaient fui vers la Louisiane et avaient emporté avec eux de la canne à sucre pour la cultiver et la consommer localement.


Il y a également eu un soulèvement du rhum à l'autre bout de la planète : la rébellion australienne du rhum de 1808 est le seul coup d'État militaire dans le pays et était liée au commerce illégal du rhum à Sidney.

Le caractère rebelle est aussi parfois vu comme un exemple du caractère inventif que possèdent les clients, producteurs et commerçants. Finalement, c’est une boisson qui a vu le jour grâce à l’inventivité des esclaves.


Qu'est-ce qu'il y a dans un nom?

Le Rhum qui a conquis le monde jusqu’alors est ce que l’on connaît aujourd’hui sous le nom de Rhum « à l’anglaise ». Résultat d'une longue fermentation de mélasse, distillée dans un alambic et généralement vieillie en fûts. Jusqu’à la création d’autres styles de Rhum, tous les pays produisaient le Rhum de cette manière.


Et maintenant ?

Inventif et rebelle sont aussi deux mots qui peuvent le mieux décrire Napoléon Bonaparte. Ils le savaient, surtout dans les îles françaises. Napoléon était peut-être un grand partisan de l’esclavage, mais il était un opposant au transport transatlantique visant à produire quelque chose qui pouvait réellement être fabriqué en France. En 1812, il décide de lancer un projet pilote de culture de betterave sucrière. On le sait, ce projet s'est avéré être un succès et en peu de temps la France s'est remplie de betteraves sucrières au profit de la production sucrière. Cela frustrait grandement les plantations sucrières de Guadeloupe, Martinique, Marie-Galante, etc., qui non seulement ne pouvaient plus vendre leur sucre, mais risquaient également de perdre le commerce de la mélasse et du rhum. Alors il est temps d'être inventif !

Les plantations des îles françaises lancent un projet pilote : au lieu de fabriquer du sucre et de distiller du rhum à partir de la mélasse, elles laissent le jus fermenter sans le faire bouillir. Ce jus est ensuite distillé avec des alambics modernes également appelés Coffey, colonne ou alambic continu. Le résultat est un rhum qui contient le goût de la canne à sucre fraîche et a donc un goût à la fois plus doux et plus « vert ». Le « style français » était né.

Coffey still, également connu sous le nom d'alambic à colonne ou continu

Les Français ont ainsi donné leur propre interprétation du Rhum, qui correspond à leur propre orthographe : Rhum. La production tourne à plein régime et les Français mettent à profit leurs connaissances et leur expérience dans le monde des spiritueux pour donner également au Rhum un caractère complexe. L'élevage en fûts de chêne (neufs, ex-bourbon ou cognac) est quasiment standard et ce Rhum devient la pièce maîtresse des îles françaises. Napoléon ne l’avait certainement pas vu venir.


Vols de fête

L’énorme succès du Rhum dans le monde attire également l’attention de certains Espagnols qui, comme les Français, possèdent de grandes connaissances en techniques de distillation et de maturation. Les producteurs de xérès en particulier ont expérimenté ce nouvel esprit. Beaucoup se sont installés sur l’île de Cuba et ont utilisé des alambics Coffey pour fabriquer une version douce du rhum. Pour donner plus de complexité à la boisson par la suite, le système Solera a été utilisé pour la maturation. Ce système consiste à empiler des fûts avec le rhum le plus vieux en bas et le rhum jeune en haut. Vous devez toujours vider les fûts inférieurs (solera signifie moulu) et compléter avec le fût du dessus. Cette technique assure un « mélange » naturel de différents millésimes, afin que le goût soit toujours équilibré et cohérent. Le système a de nombreux opposants, car l’âge indiqué sur les bouteilles est généralement celui du rhum le plus ancien, et on ne peut pas savoir quel pourcentage de ce rhum contient réellement.

Le Rhum connaît un énorme succès grâce au tourisme américain. Les bars à cocktails poussent comme des champignons et les producteurs comme Matusalem et Bacardì tournent à plein régime. Grâce à la prohibition américaine, de plus en plus d'Américains viennent à Cuba. Des vols spéciaux sont même prévus pour amener les Américains dans les bars cubains comme le célèbre Sloppy Joe's. La proximité de Cuba et l’accessibilité du rhum local apportent donc un énorme coup de pouce économique.

Les Américains qui n'ont pas les moyens financiers de se rendre à Cuba cherchent refuge dans ce qu'on appelle le « Speakeasy ». Bars souterrains cachés servant de l'alcool illégal. Dans de nombreux cas, ces bars sont approvisionnés par ce qu'on appelle les coureurs de rhum : des gens avec des voitures gonflées et pleines de compartiments cachés dans le but de distancer la police. Ceux-ci sont venus de Floride avec du rhum cubain vers des villes comme New York et Chicago pour répondre à l'énorme demande de boissons. Ces mêmes coureurs de rhum ont également utilisé leurs voitures gonflées pour s'affronter sur les plages de Floride. Ces courses auront à terme un classement officiel et c'est aujourd'hui le sport automobile le plus regardé en Amérique : la NASCAR.


La révolution finira par mettre fin à l'amour de l'Amérique pour Cuba et aux grands producteurs qui ont vu leurs entreprises nationalisées quitter l'île pour s'installer dans les îles environnantes. Entre-temps, le « Ron de Cuba » est devenu un label de qualité que de nombreux producteurs comme Bacardì ne veulent pas abandonner, même si leur rhum ne vient pas de Cuba depuis des années.

La plupart des gens entrent en contact avec ce rhum « à l’espagnole » pour la première fois. On trouve également du vrai rhum cubain dans les rayons de nos magasins, mais ce n'est plus le cas aux USA.

Saviez-vous:

Havana Club est bien du rhum cubain dans notre pays, mais la même marque est distribuée aux USA par Bacardì. Là, ce n'est pas du rhum cubain, mais du rhum de Porto Rico. Les procès concernant la propriété de la marque durent depuis des années.


Le rhum a clairement eu un impact sur nos vies. C'est pourquoi je vous demande de traiter cette boisson avec respect. A boire avec modération et raison pour pouvoir en profiter longtemps.


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